Размещение производительных сил России в начале драматического последнего десятилетия XX в. отличалось сильной неравномерностью. По плотности населения наиболее резко контрастируют европейская и азиатская части страны, ее северная и южная половины, центральные и периферийные районы. На европейской части России, занимающей 25% территории, в 1990 г. проживало 78% всего населения страны, тогда как вся азиатская часть страны (75% территории) сосредоточивала лишь 22% населения, т.е. имела плотность населения в 10,6 раза меньше. Еще резче контраст между северной и южной половинами России, граница между которыми проходит по линии Санкт-Петербург — Киров — Екатеринбург — Омск — Томск — Красноярск — Иркутск — Чита — Хабаровск. В южной половине страны, занимающей приблизительно 26% территории (так называемой главной полосе расселения), проживает 95% населения, а в северной половине — лишь 5%. Значительны различия между центральными районами и периферией.

Так, только в Центральном и Северо-Западном экономических районах на площади, занимающей 4% территории, проживает 1/4 населения страны. Различия между Западом и Востоком, Севером и Югом к началу 1990-х гг. были чрезвычайно велики и по основным экономическим показателям. Так, европейская часть концентрирует 80% производства обрабатывающей промышленности, а Восток (т.е. Сибирь и Дальний Восток) — почти 2/3 выпуска добывающей промышленности и преобладающую часть запасов важнейших природных ресурсов. Экономика зоны Севера также сильно отличается от остальной территории страны по отраслевой структуре, сравнительной эффективности различных производств, условиям воспроизводства рабочей силы и жизнедеятельности. Среди 11 экономических районов России только на 3 района (Центральный, Поволжский, Уральский) в 1990 г. Приходилось 46,4% занятых в экономике, 42,3% всех основных фондов, 49,9% промышленного производства, а с подключением четвертого района (Западной Сибири) — соответственно 56,9, 56,6 и 60,5% общероссийских показателей. 37% общероссийского производства, а половина всего производства приходилась на первые 17 регионов. Зато 10 регионов, замыкающие список, вместе производили лишь 0,2% промышленной продукции России.